根据我国《专利法》规定,可以受专利保护的发明创造有发明、实用新型和外观设计三种,其中发明专利是最重要的一种。什么是发明?大多数国家的专利法都规定了发明专利,但对发明没有定义。对于发明的定义,学者们众说纷纭。通过了解和分析各国专利法对发明的规定,可以认为发明是发明人运用自然规律解决特定问题而提出的技术方案。因此,我国专利法实施细则指出:“专利法所称发明,是指为产品、方法或者其改进提出的新的技术方案”。发明人只能向专利局申请技术方案,并通过一系列严格的审查,特别是新颖性、创造性和实用性的审查;对符合条件的专利申请授予专利权。申请人还应当按期办理注册手续,缴纳当年年费,使发明专利申请成为具有多重属性的发明专利。

值得注意的是,发明不同于发现。发现就是揭示自然界存在但尚未被人们认识到的自然规律和本质。发明创造是运用自然规律或本质来解决具体问题的技术方案。发现不可申请专利。只有发明才能获得专利。这里还应当指出,专利法所指的发明,只是对具体问题的技术解决方案。虽然本技术方案中的一些思想并没有被实践证明能够在获得专利权时直接用于工业生产制造某些特定的物品,因此它是一种无形的知识产权。但是,我们不能把这种技术方案的思想与那些单纯提出技术名称和设想,或仅仅表达一种愿望的人相比,没有具体的实现途径,将来也没有实现的可能。显然,后者不能称为专利法上的发明。

专利法所称发明,分为产品发明(如机器、仪器、设备、器具等)和方法发明(制造方法)两大类。某些技术领域的发明,如疾病的诊断和治疗,以及通过核转化获得的物质,不授予专利权。计算机软件的发明取决于它是属于纯计算机软件还是可以与硬件结合的特殊软件。后者可以申请专利保护。对于涉及微生物的发明,可以申请发明专利。但是,微生物保存证书应按时提交。

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